Декоративно-прикладное, как и все другое искусство Восточно-Римской империи, иначе Византии, характеризуется монотеистической направленностью.

Античность, от которой вначале (IV—VI вв.) византийские мыслители и художники пытались отойти, создавая свой собственный художественный стиль, затем стала особым импульсом, дающим силы для расцвета искусства. Интерес к ней никогда не затухал, но особенно значительным он стал в периоды так называемых Возрождений при императорах Македонской династии (IX—X вв.) и при Палеологах (XIII — середина XV в.).

Христианство стало «культурным» лицом государства. В новой религиозной традиции возводились сооружения, расписывались интерьеры и, конечно же, создавались декоративно-прикладные художественные произведения. Сохранение античных традиций наряду с выработкой новых средневековых принципов, равноправное сосуществование древних античных тем и образцов рядом с новыми, христианскими — основная черта ранне-византийского искусства.

Особенно близко следовали древнеримским образцам мастера, изготовлявшие сосуды из серебра. Художественный стиль этих произведений, создаваемых в течение IV, V, VI и даже начала VII в., не случайно получил в науке название «византийского антика». Переход от эллинистической языческой традиции к христианской сказался в использовании символов, орнаментальных мотивов, цветовой гаммы и семантики этих цветов Древних Греции и Рима.

Так в Византии золотой цвет означал божество, зеленый — природу и все сущее, красный — царское величие, синий — дух. Таким образом, языческая полихромия нашла применение себе и в монотеистической культуре. Византийское декоративно-прикладное искусство разнообразно и широко представлено. Это и ткачество, и книжная миниатюра, мебель, различные художественные изделия для религиозных обрядов, женские и мужские украшения, оружие, посуда и многое другое.

Особенностью этого разнообразия является общее единство изобразительного решения, так как все эти жанры прикладного искусства объединяет единое утвержденное государством вероучение — христианство. Новая религия выступала как основная идеология, возможно, поэтому на начальном этапе становления Восточно-Римской империи искусство играло роль пропаганды.

Отсюда и огромная любовь к украшательству, чрезмерному употреблению драгоценных материалов. Но такая точка зрения все-таки однобока, так как использование в предметах искусства драгоценностей было весьма символично и корнями уходило в древние культуры. Территорию Византии заселяли в основном греки.

Таким образом, прикладное искусство было пропитано классическим искусством. На становление византийского искусства значительно повлиял и эллинизм. Именно здесь апогея достигает обработка золота и серебра. В основном эти материалы использовались в предметах религиозного культа, украшениях и художественных изделиях, использовавшихся для украшения интерьеров.

Орнамент. Не меньший интерес представляет и восточно-римский орнамент. В византийском орнаменте присутствует сложнейший, многогранный, во многом эклектичный художественный мир, сформировавшийся в результате сложных взаимодействий наследия разлагающейся римской культуры и греческого эллинизма, индо-персидских влияний и позднее — арабо-мусульманского мира.

Одну из главных, наиболее очевидных таких черт следует видеть в невероятной, поистине восточной насыщенности, изобильности, пышности, особенно характерной для монохромного резного и подражающего ему изобразительного декора.

В то же время цветной орнамент фресковой живописи, мозаик, предметного искусства (драгоценных, со множеством цветных камней, жемчуга, окладов, вышивок, предметов утвари и проч.) построен на сочетании сочных, густых тонов, с изобилием деталей, плотно покрывающих поверхность, с наличием множества разнородных элементов, объединенных мотивами различной степени обобщенности — от натуралистических до совершенно абстрагированных.

В византийском орнаменте имели место совершенно противоположные тенденции, делавшие его столь сложным и насыщенным. Византийская традиция, отрицая несовершенство человеческого зрения, предписывала изображение мира, словно видимого вблизи при ярком освещении, как бы без светотени, поскольку сам свет воспринимается в христианстве как духовная категория Истинной Божественной Сущности.

С этим связана активная переработка многих элементов римского декора в сторону их абстрагирования. Но при этом, используя многие эллинистические и римские элементы, византийские мастера создают мотивы повышенно натуралистические. Среди них самый известный — мотив виноградной лозы.

Характерен для византийской орнаментики мотив драгоценного камня, являющийся изобразительной имитацией натуральных камней. Орнаментальные композиции строятся на принципе простого пересечения горизонтальных и вертикальных линий, диагоналей, сеток. Византийская культура как бы подготавливала почву для будущей истории орнаментики христианского мира.

Это и простейшие формулы свастик, меандров, спиралей, пальметт, и композиции, построенные на сочетании круг — крест — квадрат. Во времена иконоборчества расцветает бессюжетное орнаментальное искусство. Особенностью этого орнамента является его геометризация, яркая декоративность. Благодаря этому единственному способу украшения распространяется искусство книжной миниатюры, которое будет не менее популярно в романский период.

Византийская орнаментика не создала каких-то ярких, остро выраженных, запоминающихся стилевых образов. Ее великая заслуга в том, что ей удалось как бы подытожить, собрать воедино, проработать все накопленное предшествующей орнаментальной традицией богатство, чтобы передать его по эстафете дальнейшей истории христианского искусства — как западной, так и восточной.

Также, благодаря греческому влиянию, широко распространяется искусство резьбы по камню. Известны превосходные камеи на поделочных камнях, выполненные византийскими резчиками.

Металл. Византийских ювелирных украшений сохранилось относительно немного, в основном это серьги, перстни, браслеты, ожерелья. В их декоре часто использовали драгоценные камни, жемчуг, эмали и чернь.

Россыпи цветных камней и золото, играющее объединительную роль, представляют собой своеобразный документ, свидетельствующий о необычайной роскоши этой культуры. В ювелирном искусстве использовалось даже больше камней и жемчуга, чем в ранний Римский период. Это видно уже на примере медальонов, где в орнаменте доминирует мотив сочетания двух крестов — прямого и диагонального, оттененный различиями в колорите камней: светлые и темные (жемчуг, рубины, изумруды).

На смену недавно еще такой популярной филиграни около 300 г. приходит новая техника — резьба «в оброн», с изъятием фона. Гравированный орнамент из геометрически стилизованных мотивов виноградных лоз становится более рельефным и сочным, со множеством светотеневых и цветовых эффектов.

Византийское ювелирное искусство славилось своими распятиями, чеканными литургическими сосудами, окладами и другими предметами культа, которые часто украшались тончайшей перегородчатой эмалью. В работах византийских ювелиров широкое распространение получило сочетание золота или позолоченного серебра с алмазами, бирюзой, рубинами, изумрудами, жемчугом.

С этой гаммой прекрасно сочетались эмали, благородство и точность отделки рисунка которых сближают их с книжными миниатюрами. В работах византийских мастеров IV—VIII вв. традиции античного искусства органично сплетаются с орнаментальностью и обилием цвета, характерными для художественных традиций Востока.

Эмали, чернение, золотая насечка оправ дополняют роскошные тонкостенные сосуды из резного камня, предметы культа и украшения, изобилующие кабошонами цветных камней и жемчугом. Среди культовых ювелирных изделий главную роль играют золотые овальные медальоны — энкол- пионы, служившие для хранения реликвий, для обозрения которых в корпусе делалось специальное «оконце».

Такие реликварии с изображением Богоматери или Иисуса Христа носили епископы. Наибольшую славу византийским златокузнецам и ювелирам принесли эмали. Отсюда они проникли в Европу, как в Западную, так и в Восточную. Встречаются византийские эмали двух типов — либо как отдельные мотивы на золотом фоне, либо они покрывают всю поверхность изделия.

Предпочтение отдавалось композиционным решениям с богатым золотым фоном. В сравнении с золотыми византийские изделия из серебра кажутся скромными. Но их художественные достоинства очень высоки. Они поражают высоким мастерством исполнения чеканки и монументальностью стиля, в котором отчетливо просматривается влияние античной традиции.

Следует отметить, что история Византии насчитывает почти полторы тысячи лет существования и, таким образом, следы этой культуры можно найти в других государствах и культурах. Византийская художественная культура, особенно малеологовской эпохи, дала немало импульсов и искусству западноевропейского Возрождения, в частности, итальянскому.

Итальянские гуманисты своим увлечением античностью обязаны не только византийским рукописям, через которые они знакомились с античными литературными фрагментами, но и тем произведениям античного искусства, которые были сохранены византийцами в виде многочисленных статуй или копий с эллинистической живописи.

Византийские художественные традиции имели немалое значение и для Западной Европы. Также следует отметить, что искусство и культура Византии стали отправными точками для совершенно нового христианского искусства молодой Киевской Руси. Влияние восточно-римской традиции будет заметно на протяжении всей истории православной России.